Les coliques du nourrisson

Les coliques du nourrisson se caractérisent par des épisodes de pleurs ou de cris difficiles à calmer, voire inconsolables, qui surviennent chez les bébés en bonne santé de 4 mois et moins.

Ces crises de pleurs surviennent le souvent en fin de journée ou le soir, sans qu’une cause médicale claire ne puisse être identifiée. Les pleurs débutent et cessent sans raison apparente.

En fait, les « coliques » ne répondent pas à une définition médicale très précise, puisqu’on n’en connaît pas les causes exactes. Les médecins considèrent généralement qu’il s’agit de coliques, ou pleurs excessifs, lorsque le nourrisson va bien, grandit normalement, mais qu’il pleure :

  • de trois heures par jour,
  • de trois fois par semaine,
  • depuis de trois semaines1.

Cette définition correspond à la « règle des 3 » de Wessel.

Cependant, comme la définition médicale des coliques n’est pas très précise et comme les pleurs ne durent pas forcément trois heures par jour, les parents, souvent inquiets, ont tendance à consulter rapidement un pédiatre afin de poser un diagnostic.

Qui est touché ?

On estime qu’environ 25 à 40 % des nourrissons de moins de 4 mois souffrent de coliques, qu’ils soient allaités ou nourris au biberon.

Les coliques débutent généralement vers l’âge de 3 semaines, pour être intenses vers la 8ème  semaine et s’estomper naturellement autour de l’âge de 3 mois2-3.

Les pleurs excessifs du nourrisson sont, avec les problèmes de sommeil, la première cause de consultation médicale chez les bébés de moins de 3 mois.

Causes de la maladie

Malgré de nombreuses années de recherche consacrées aux pleurs excessifs chez le nourrisson, les causes des coliques ne sont pas connues. Aucune cause organique (maladie, lésion, etc.) n’est à constater et les nourrissons souffrant de coliques grandissent et se développent bien.

Il faut savoir qu’il n’y a pas de consensus clair quant à savoir si ces pleurs intenses sont anormaux ou s’ils sont l’expression normale, ou moins intense, du développement du nourrisson.

Les théories sur la cause des coliques sont multiples et variées. L’immaturité biologique et psychologique du bébé est souvent mise en avant4.

Traditionnellement, on attribue ces crises tour à tour :

  • À l’immaturité du système digestif causant des douleurs gastro-intestinales et des gaz,
  • À l’angoisse du soir,
  • Au besoin d’être rassuré,
  • À un excès de stimulations sensorielles,
  • Au besoin d’évacuer les tensions de la journée,
  • À l’anxiété de la mère.

Plusieurs études récentes pointent le rôle potentiel d’une intolérance ou d’une allergie aux protéines bovines, qui irriteraient le système digestif de l’enfant ou en modifieraient la flore2. Il est vrai que pendant les crises de coliques, les bébés donnent l’impression d’avoir mal au ventre, d’avoir des gaz et d’être soulagés lorsqu’ils sont portés allongés sur le ventre, reposant sur l’avant-bras du parent.

Les protéines bovines sont présentes dans le lait maternisé en poudre, mais aussi dans le lait maternel lorsque la mère consomme des produits laitiers ou de la viande de bœuf.

Évolution et complications possibles

Les coliques du nourrisson sont bénignes et transitoires. Elles s’estompent naturellement vers l’âge de 3 ou 4 mois et au maximum à l’âge de 6 mois, sans aucun traitement spécifique.

Il ne faut toutefois pas hésiter à demander de l’aide car elles peuvent être une source importante de stress au sein des familles ou même de détresse parentale. Dans les cas extrêmes, elles peuvent perturber gravement la relation parents–enfant et mener à une dépression chez la mère, voire à des gestes de maltraitance5.

Remarque

Un nourrisson qui pleure beaucoup n’est pas forcément atteint de coliques. Mieux vaut obtenir un avis médical pour éliminer toute cause grave pouvant expliquer ces pleurs. Ainsi, des maladies comme le reflux gastro-oesophagien, une hernie inguinale, une otite, une intolérance au lactose ou une constipation grave peuvent générer des pleurs intenses chez les nourrissons3.

 


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